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Early Detection Saves Lives: How to #StopSilicosis

Filed in Español, Safety By on March 26, 2016
X-ray images of a healthy lungs and ones affected by silicosis

Healthy lungs (left) vs. silicosis (right)

When I learned about the dangers of silica dust in medical school in the 1970s, at the beginning of my career in occupational medicine, I thought silica dust was only of historical interest, or a hazard for just a few especially vulnerable workers with unscrupulous employers. Unfortunately, after treating many workers with occupational lung diseases for the past 30 years, I have learned that the hazards of yesterday are still the hazards of today – but they are entirely preventable going forward if employers comply with the straightforward standards OSHA has now established to protect workers’ health.

Lee este artículo en español.

Silica dust ranks with asbestos and coal as one of the most damaging lung particles that workers can breathe on the job, but it is also entirely possible to prevent exposure to it. Tiny bits of silica dust can lodge themselves deep in the lungs and cause permanent scarring − sometimes very rapidly, but usually over many years. Silica dust is also a known lung carcinogen, and can damage the immune system and the kidneys.

What’s worse, silica dust has been known for centuries to cause lung disease, and yet there are still millions of workers today who are exposed to products that contain it. Bricklayers, construction workers, miners, foundry workers and highway maintenance workers are among the occupational groups that we have long known are at risk for silica dust exposure.

Additionally, silica has recently been added to engineered stone in high concentrations, and is now the leading material for kitchen countertops. Disabling lung disease has been identified in workers who fabricate engineered stone in several countries, and some of these workers have required lung transplants.

Fortunately, after decades of scientific consensus about the dangers of silica dust exposure, there is a light at the end of the tunnel. Yesterday, OSHA issued a final rule that will protect workers and prevent future cases of lung and other diseases. The new OSHA standard will keep workers from breathing this deadly dust, and will require employers to offer medical testing for lung damage using chest X-rays and breathing tests for highly exposed workers.

Right now, doctors often diagnose silica lung disease only after it is fairly advanced – too late to take preventive measures and enable the workers to make changes so they can live out their years without an oxygen tank. Many physicians may miss the diagnosis of silica-related disease because the exposure happened years earlier, or detailed questions about work activities aren’t asked. By requiring medical testing for lung damage, this new standard will lead to earlier diagnoses and lives saved. With earlier diagnoses, measures can be taken in the workplace to prevent further exposure to silica dust, and put an end to cases of disabling silicosis in the 21st century.

Dr. Robert Harrison is a clinical professor of medicine in the Division of Occupational and Environmental Medicine at the University of California, San Francisco.

Detección Temprana Salva Vidas: #StopSilicosis

Por Dr. Robert Harrison

Cuando al comienzo de mi carrera en medicina del trabajo en la década de los años 70 en la universidad supe de los peligros del polvo de sílice, yo creía que este polvo era sólo algo de interés histórico, o un peligro apenas para un pequeño grupo de trabajadores particularmente vulnerables y con empleadores sin escrúpulos. Lamentablemente, luego de haber tratado en los últimos 30 años a muchos trabajadores con enfermedades pulmonares ocupacionales, he aprendido que los peligros de ayer siguen siendo los peligros de hoy –pero hoy también se que estos peligros se pueden prevenir por completo de ahora en adelante si los empleadores cumplen sencillas normativas que OSHA ha establecido para proteger la salud de los trabajadores.

El polvo de sílice se equipara al asbesto/amianto y al carbón como una de las partículas más dañinas para los pulmones que un trabajador pueda inhalar en el trabajo. No obstante, la exposición a este polvo es algo que se puede prevenir. Diminutas partículas de polvo de sílice pueden alojarse bien adentro de los pulmones y causar que tejidos sufran cicatrizaciones permanentes, a veces de forma muy rápida, pero generalmente luego de muchos años. El polvo de sílice también es un conocido carcinógeno pulmonar, y también puede dañar el sistema inmunológico y los riñones.

X-ray images of a healthy lungs and ones affected by silicosis

Pulmones sanos (izq.) frente a silicosis.

Lo que es aún peor es el hecho de que aun sabiéndose desde hace siglos que el polvo de sílice causa enfermedad pulmonar, hoy todavía hay millones de trabajadores expuestos a productos que lo contienen. Albañiles, trabajadores de la construcción, mineros, trabajadores de fundición y empleados de mantenimiento de carreteras se encuentran entre los grupos ocupacionales que desde hace tiempo sabemos que están en riesgo de exposición al polvo de sílice.

Además, la sílice se ha añadido recientemente en altas concentraciones a piedra prefabricada, y ahora constituye el principal material de las encimeras de cocina. Se han identificado incapacitantes enfermedades pulmonares entre trabajadores empleados en la fabricación de piedra en varios países, y algunos de estos trabajadores han necesitado trasplantes de pulmón.

Afortunadamente, tras décadas de consenso científico sobre los peligros de la exposición al polvo de sílice, hay una luz al final del túnel. OSHA acaba de publicar una regla final que protegerá a los trabajadores y prevendrá futuros casos de cáncer de pulmón y otras enfermedades. La nueva norma de OSHA evitará que los trabajadores inhalen este polvo mortal, y requerirá que los empleadores ofrezcan análisis médicos para detectar lesiones pulmonares utilizando radiografías de tórax y pruebas de respiración para trabajadores altamente expuestos.

En la actualidad, los médicos suelen diagnosticar enfermedad pulmonar por sílice sólo después de que la patología esté bastante avanzada, cuando ya es demasiado tarde para tomar medidas de prevención y para que los trabajadores puedan realizar cambios para que puedan seguir viviendo sin necesidad de estar pegados a un tanque de oxígeno. Además, muchos médicos pueden pasar inadvertido el diagnóstico de enfermedades asociadas a sílice porque la exposición al polvo tuvo lugar hace muchos años, o porque no se preguntan aspectos detallados sobre el historial laboral. Al requerir pruebas médicas sobre daño pulmonar, la nueva norma dará lugar a diagnósticos más tempranos y salvará vidas. Con diagnósticos precoces se podrán tomar medidas en el lugar de trabajo para prevenir más exposición al polvo de sílice, poniendo con ello fin a casos de silicosis incapacitante en el siglo 21.

El Dr. Robert Harrison es profesor de medicina clínica en la División de Medicina Ocupacional y Ambiental de la Universidad de California, en San Francisco.

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Comments (3)

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  1. randolph jones says:

    Hi osha, I have a question to be needing to be asking you about this silicosis dust I have worked out of alot of our huge large gravel pits with all the large construction rock and sand companys all over southern california canrock/calmat,owl rock,livingston gram,bluediamond,transit mix,and alot of others as well and i have emphasema and palups on both lungs but hospital said to small to tell if cancerous or not its early to tell and wants my primary doctor to keep an eye on them if get bigger the hospital wants to do a biopsy on the pallups if cance of my lungs and what are men like me who worked in all these gravel pits for so many years are we looking to be getting?

  2. David Allen says:

    Question: Since cement factories have a lot to do with construction. What are the concerns for living near a cement factory that puts so much dust in the air that it gets on cars, etc?

  3. Marie says:

    Are there any studies related to Silicosis within the Fabric industry? Such as seamstresses and Custom draperies, bedding and other domestic items.