Worker-Turned-Employer Pays it Forward


Working for You

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It’s satisfying for Wage and Hour Division investigators to recover back wages and damages for underpaid workers, but it was especially gratifying for investigator Heather Burton when one of those workers, now starting his own business, contacted her for information about paying his workers correctly.

Call it paying it forward.

Diego Preciado was one of 149 employees of Ward’s Cleaning Service Inc., a Massachusetts company providing night cleaning crews, housekeepers and dishwashers to about 85 hotels and restaurants in the Boston area. The company did not pay these workers their legally required overtime wages from July 2009 through December 2012.

Heather and the Wage and Hour Division’s Boston District Office investigated and found that Ward’s had violated the Fair Labor Standards Act. As the result of the investigation and work by the solicitor of labor, the company was ordered to pay a total of more than $1 million in back wages and liquidated damages to the 149 workers.

The investigation opened Diego’s eyes to the fact that he and other employees have rights – the right to be properly paid for all the hours they work, the right to have their work hours properly recorded and the right to contact the Wage and Hour Division with their concerns. He also saw how an employer should not treat its employees.

Diego left his former employer and struck out on his own. He seized the opportunity to start his own cleaning business.

Diego with his family / employees. Diego with his family / employees.

“It was an opportunity to make real my hope and dreams and to provide jobs for my family and friends,” he said.

Having experienced the denial of his own hard-earned wages, he wanted to be sure that he would pay his employees properly. So he reached out to Heather to learn all he could about the Fair Labor Standards Act and his responsibilities. She answered his questions and provided copies of Wage and Hour Division publications and posters.

“I knew that learning this first would benefit me, my employees and my business in the future,” said Diego. “Workers need jobs. Employers need good workers. You need to treat your workers properly. Pay them a good wage, treat them with respect, and they will do a very good job. They will care about the job. You will have loyalty, respect and productivity.”

Wage and Hour Division Investigator Heather Burton Heather

Diego also just opened a small restaurant called La Esquina del Sabor outside of Boston. Heather already has sent him FLSA posters for the new business.

“We hear the phrase ‘pay it forward’ quite a bit, but that’s exactly what Diego is doing. Literally,” said Heather. “There’s a special sense of accomplishment in knowing that our work in Wage and Hour not only helps vulnerable workers but is also encouraging and resulting in voluntary compliance with the law by employers. Talk about leveling the playing field. That’s a win for everyone.”

Editor's note: If you are concerned about your company’s pay practices, or you are an employer who wants to be sure you are complying with the law, learn more on the Wage and Hour Division’s website or by calling 1-866-4-US-WAGE (1-866-487-9243). You also can check to see if back wages are being held for you as the result of an investigation using the online tool, Workers Owed Wages.

The “DOL Working for You” series highlights the Labor Department’s programs in action. View other blog posts in the series here.

Ted Fitzgerald is the regional director for public affairs in Boston.

 

Trabajador convertido en empleador ‘paga por adelantado’

Los investigadores de la División de Horas y Salarios sienten una gran satisfacción cuando recuperan salarios no pagados y compensación por daños para trabajadores a los que se les han violado sus derechos salariales. Pero para la investigadora Heather Burton fue especialmente gratificante cuando uno de esos trabajadores, que ahora está comenzando su nueva empresa, la contacto para pedirle información sobre cómo debía hacer para asegurarse que estaba pagando correctamente a sus empleados.

Llamemos a esto ‘pagar por adelantado’.

Diego Preciado era uno más de los 149 empleados de Ward’s Cleaning Service Inc., una compañía de limpieza de Massachusetts especializada en facilitar equipos nocturnos de limpieza, limpiadores de casas, y personal de limpieza de vajillas a unos 85 hoteles y restaurantes del área de Boston. Este empleador no les pagó a sus trabajadores el salario legalmente requerido en concepto de sobretiempo desde julio del 2009 a diciembre del 2012.

Heather y la oficina distrital de la División de Horas y Salarios en Boston investigaron el caso y encontraron a Ward's en violación de la Ley de Normas Razonables de Trabajo. Como resultado de la investigación y del trabajo del fiscal laboral,  a la empresa se le ordenó pagar más de un millón de dólares en salarios atrasados y compensación por daños para los 149 trabajadores.

La investigación le concientizó a Diego sobre el hecho de que él y otros empleados tienen derechos -el derecho a ser pagados correctamente por todas las horas trabajadas, el derecho a que se computen todas las horas trabajadas, y el derecho a contactar a la División de Horas y Salarios para comunicar y expresar sus preocupaciones. Y también vio cómo un empleador no debe tratar a sus empleados.

Diego dejó a su antiguo empleador y decidió empezar por sí mismo aprovechando la oportunidad de iniciar su propio negocio de limpieza.

Diego with his family / employees.Diego con su familia/personal.

“Fue una gran oportunidad de poder realizar mis sueños y aspiraciones, y de proveer trabajo para mi familia y amistades", dijo.

Habiendo sufrido en carne propia la negación de un salario logrado con el sudor de su frente, Diego necesitaba asegurarse que pagaría a sus empleados como es debido. Por ello se puso en contacto con Heather para aprender todo lo posible sobre la Ley de Normas Razonables de Trabajo, y sobre sus responsabilidades. Ella le respondió a sus preguntas y le dio copias de publicaciones y afiches de la División de Horas y Salarios.

“Yo sabía que aprender de todo esto me iba a ser de gran provecho, lo mismo que para mis empleados y para mi negocio de cara al futuro”, dijo Diego. “Los trabajadores necesitan trabajos. Los empleadores necesitan buenos empleados. Se debe tratar correctamente a los trabajadores; pagarles un sueldo digno, tratarles con respeto. Y ellos a cambio harán un excelente trabajo y pondrán amor a lo que hacen; te serán leales, y te gratificarán con su respeto y su productividad”.

Diego también acaba de abrir La Esquina del Sabor, un pequeño restaurante a las afueras de Boston. Y Heather ya le ha enviado afiches de la FLSA para el nuevo negocio.

“Oímos a menudo la frase ‘pagar por adelantado’, y es eso precisamente lo que Diego está haciendo”, dijo Heather. “No puedes dejar de sentir un sentimiento especial de haber logrado algo importante al saber que nuestro trabajo en Horas y Salarios no sólo ayuda a trabajadores vulnerables sino que también anima a otros, y resulta en un cumplimiento voluntario con los términos de la ley por parte de empleadores. A eso se le llama nivelar el terreno de juego. Y así, todos ganan”.

Si te preocupan las prácticas de pago de tu empresa, o eres un empleador que quiere asegurarse que está cumpliendo con la ley, aprende más visitando la página  de internet de la División de Horas y Salarios o llamando al 1-866-4-US-WAGE (1-866-487-9243). También puedes chequear si hay salarios atrasados para ti como resultado de investigaciones, mediante el uso de la herramienta en línea Salarios Adeudados A Los Trabajadores.

Ted Fitzgerald es el director regional de información pública del Departamento de Trabajo de EE.UU., en Boston. 


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Unfortunately there are a few bad apples out there and Wards sounds like it had a lack of integrity. But on the other hand, I view it as a sad state of affairs that Diego could only start his new business with the blood money received from the settlement. Or maybe he was getting ready to leave before the investigation. The article intimates that the DOL creates jobs or opportunities for work - which is false. Over-regulation, government bloating, and taxation create fewer opportunities for real jobs. The narrative that the DOL came to the rescue again, and helped Diego start his business is a misnomer. Wards operated without ethics and they paid the price for their lack of integrity. The DOL did their job with their investigation. Let's not build them up to make them some sort of hero or job creator.

If he is taking a tip credit, he should not rely on the DOL poster!!!

Running this story in Spanish as well as English is a very forward looking approach for which I heartily commend the editors.

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