Silica Standards Signal Safety Commitment in Construction


A worker wears proper protection to avoid breathing harmful silica dust while cutting concrete. A worker uses proper protection to avoid breathing harmful silica dust while cutting concrete.

Lee este artículo en español.

The construction industry has a reputation for sometimes being slow to change, and in some instances that reputation is understandable. After all, many practices used on the job site are tried and true – the way construction firms pour cement, lay brick and erect steel has been virtually unchanged for decades.

But while many longstanding construction techniques are still the best way to do business, one area where construction firms have a responsibility as employers to continually evolve, change and adopt new standards is worker safety. That is why OSHA’s final rule on silica dust exposure announced last month is so important – it was a change long in the making that reflects not only our better understanding of how construction work affects the well-being of our employees, but also how we can avoid a safety issue that is not as immediately evident as other on-the-job hazards. It’s easy to recognize the safety concerns right in front of us – like scaffold and fall protection, machinery safety and tools and equipment inspection – but our industry also needs to think long-term about how hazards we’re exposed to can affect our workers.

As a national commercial contractor managing construction projects across the country, Englewood Construction is in the unique position of not only looking out for the safety and well-being of our own staff, superintendents and workers, but also monitoring the overall safety of job sites where any number of subcontractors and partners are involved. I’m happy to report that in many instances, we already see excellent silica protections in place as part of industry best practices, such as wet-cutting of concrete and masonry materials and implementation of other dust control measures.

We work with many responsible subcontractors who have a genuine concern for employee safety and are properly ventilating work spaces as well as preemptively recommending or even requiring that their workers use respirators when appropriate. Likewise, we and our trade partners follow industry standard practices of alerting other subcontractors on our job sites when silica dust is present, and we advise them on appropriate preventative precautions such as limiting access to the area or wearing a respirator.

OSHA safety standards are set as minimum requirements, but the reality is many companies regularly go above and beyond these standards, whether it relates to silica or any other safety concern. And in an industry where workers regularly encounter on-the-job hazards, doing the utmost to ensure safety is an important part of company culture and often a source of company pride.

That said, while many of the new silica guidelines formalize existing best practices, elements of the silica rule will require real change and will take time, effort, and yes, money, to implement consistently. It is easy to see the cost of added protection for our workers, but how do you put a price on workers’ health and long-term well-being? Change rarely comes easily, or quickly, but when it is for the safety and wellness of the workers who are the heart of our industry, it is something we should all welcome and embrace.

Chuck Taylor is the director of operations for Lemont, Illinois-based Englewood Construction. This post also will appear on the company's blog.

 

Regla de sílice señala compromiso por la seguridad en construcción

Un trabajero lleva protección para evitar la inhalación de polvo de sílice. Un trabajero lleva protección para evitar la inhalación de polvo de sílice.

La industria de la construcción es conocida por ser en ocasiones lenta al cambio, y en algunos casos esa reputación es entendible. Al fin y al cabo, muchas formas de hacer las cosas se han probado y demostrado sobradamente. Por décadas se ha mantenido prácticamente sin cambios la forma como las constructoras vierten cemento, ponen ladrillos o levantan acero.

Pero aunque muchas de las técnicas usadas en construcción durante tanto tiempo continúan siendo óptimas, la seguridad del trabajador es un elemento del cual, como empleadores, se deben responsabilizar las constructoras para mejorar continuamente, cambiar y adaptarse a nuevas reglas de seguridad ocupacional. Por eso es tan importante la regla final de OSHA sobre la exposición al polvo de sílice anunciada el pasado mes: constituye un cambio por el que se ha trabajado considerablemente y que refleja no sólo nuestra mejor noción de cómo el trabajo en construcción afecta al bienestar de nuestros trabajadores sino también de cómo podemos evitar un asunto de seguridad no inmediatamente evidente como otros peligros en el trabajo. Es fácil reconocer los problemas de seguridad que tenemos junto frente a nosotros,  como un andamiaje o la protección frente al riesgo de caídas; la seguridad en la maquinaria, o la inspección de herramientas y equipos. Pero nuestra industria también necesita pensar a largo plazo sobre cómo los riesgos a los que estamos expuestos pueden afectar a nuestros trabajadores.

Como contratista comercial de ámbito nacional con gestión sobre proyectos de construcción en todo el país, Englewood Construction está perfectamente posicionada no sólo para velar por la seguridad y bienestar de su propio personal, superintendentes y trabajadores, sino de monitorear todos los elementos relacionados a la seguridad en lugares de trabajo donde estén involucrados cualquier número de subcontratistas y socios. Me encanta informar de que en muchos casos ya estamos viendo que se están aplicando excelentes protecciones contra la sílice como mejores prácticas en la industria  tales como corte húmedo de concreto y materiales de mampostería y aplicación de otras medidas de control del polvo.

Trabajamos con muchos subcontratistas responsables, verdaderamente preocupados por la seguridad del trabajador, que están ventilando adecuadamente sus espacios de trabajo y recomendando anticipadamente -o incluso requiriendo, que sus trabajadores usen respiradores cuando se necesiten. De igual manera, empleamos junto con nuestros socios comerciales prácticas estándares de la industria para alertar a otros subcontratistas presentes en nuestros lugares de trabajo sobre la existencia de polvo de sílice, y les aconsejamos precauciones preventivas a tomar tales como limitar el acceso a esas zonas o el uso de respiradores.

Las normas de seguridad de OSHA se establecen como requisitos mínimos pero la realidad es que muchas empresas regularmente van por encima y más allá de estas regulaciones, ya sea sobre sílice o sobre cualquier otro asunto de seguridad. Y en una industria donde los trabajadores confrontan regularmente peligros ocupacionales, hacer todo lo que sea posible para garantizar la seguridad hace parte importante de la cultura corporativa y frecuentemente fuente de orgullo empresarial.

Dicho esto, mientras que muchas de las nuevas directrices de la sílice estipulan las mejores prácticas existentes, elementos de la regla requerirán un cambio real y tomarán tiempo, esfuerzo y sí, también dinero para implementarla de una manera consistente. Es fácil notar el costo de la protección añadida para nuestros trabajadores, pero ¿cómo podemos poner precio a la salud de los trabajadores y a su bienestar a largo plazo? Un cambio raramente se produce con facilidad o rapidez, pero cuando se trata de la seguridad y el bienestar de los trabajadores -que son el corazón de nuestra industria, el cambio es algo que todos deberíamos acoger y amparar.

Chuck Taylor es el director de operaciones de Englewood Construction, con sede en Lemont, Illinois. Este artículo también aparecerá en el blog de la empresa.


  1. Cleaning Up, Staying Safe
  2. Paving the Way to a New Career in Construction
  3. Employers and the Law: How We Help
  4. Climbing to the Top on Ladder Safety
  5. Building the High Road: How to Make Responsible Workplaces the Norm
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Thanks Chuck for your commitment to worker safety.
I am currently working on a project in NYC as a site safety manager and i am also an OSHA Authorized Instructor. I believe this standard is really going to make a difference.

The photo shown on this DOL blog post is not compliant with the final OSHA silica rule.

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