Preventing More Deaths During a National Heat Wave


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With more than 110 million Americans exposed to excessive temperatures this week − heat indexes are expected to be above 90 degrees in almost all 48 continental states − the Occupational Safety and Health Administration urges employers to protect workers who may be exposed to extreme heat while working outdoors or in hot indoor environments.

It can be a matter of life and death.

Just this past Friday, a 23-year-old landscape employee working in direct sunlight near Poplar Bluff, Missouri, became overheated around 4 p.m. when the heat index was near 110 degrees. He had been chipping limbs, stacking brush and flagging traffic for hours that day. He was rushed to the hospital with a core body temperature of 108 degrees and died the following day from heat-related illness. July 22 was only his fourth day on the job.

What makes his death even more tragic is that it was entirely preventable. Heat-related deaths can be avoided if employers use commonsense precautions, and if they and their employees understand the warning signs of heat illness.

The symptoms of heat exhaustion: dizziness, headache, sweaty skin, weakness, cramps, nausea, vomiting, fast heartbeat. The symptoms of heat stroke: red, hot, dry skin; high temperature; confusion; convulsions, fainting.

During this heat wave, OSHA urges employers to plan additional precautions to reduce the risks of heat exposure. Those steps include acclimating workers to the hot environments, providing frequent water breaks, allowing ample time to rest, and providing shade.

One of the most common problems identified in heat-related deaths and illness of workers is the lack of an employer-run heat prevention and acclimatization program. Steps to prevent heat illness include:

  • Drinking water every 15 minutes, even if you are not thirsty.
  • Resting in the shade to cool down.
  • Wearing a hat and light-colored clothing.
  • Learning the signs of heat illness and what to do in an emergency.
  • Keeping an eye on fellow workers.
  • Getting used to heat with an "easy does it" approach on the first days of work during hot spells.

Some people assume that a worker is not at risk for heat stroke if they are still sweating. This is not true. You can be sweating and still have heat stroke. A common symptom of heat stroke is mental changes, such as confusion or irritability. Heat stroke is an emergency. Employees should know to call 911 and alert a supervisor as quickly as possible if there is any suggestion of heat stroke.

To learn more about the symptoms of heat stress see OSHA’s Heat Stress Quick Card. The risk of heat stress increases for workers 65 and older, for those who are overweight, have heart disease or high blood pressure or take medications.

Also remember that working in full sunlight, as the Missouri landscaper was doing, can increase heat index values by 15 degrees Fahrenheit. So that means if the temperature is 95 degrees, it will feel like 110 in direct sunlight. Employers and workers can track the heat index at their work site using OSHA’s free Heat Safety Tool app, available for iPhone and Android devices.

Water. Rest. Shade.

And don’t forget those employed in hot indoor environments, such as bakeries, warehouses and boiler rooms. They are also at risk when temperatures rise.

Each year, thousands of workers suffer the effects of heat exposure. Some even die from it. Let’s weather the summer heat with extra water, rest and shade and make sure each worker returns home safely.

Rhonda Burke is a Department of Labor public affairs specialist in Chicago. Find more safety tips and resources on OSHA’s heat page.

 

Evitando Más Muertes Durante la Ola Nacional de Calor

Por Rhonda Burke

Con más de 110 millones de estadounidenses expuestos a temperaturas excesivas esta semana (se espera que los índices de calor sobrepasen los 90 grados en casi todos los 48 estados continentales), la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional insta a los empleadores a proteger a los trabajadores que puedan estar expuestos a un calor extremo mientras trabajan al aire libre o en ambientes interiores muy calientes.

Puede ser una cuestión de vida o muerte.

Apenas el pasado viernes, un empleado de jardinería de 23 años que trabajaba a plena luz del sol cerca de Poplar Bluff, en Missouri, se sobrecalentó a eso de las 4 de la tarde cuando el índice de calor se aproximaba a los 110 grados. Él había estado por muchas horas ese día cortando ramas, amontonando restos de arbustos y dirigiendo tráfico. Le llevaron al hospital con una temperatura corporal de 108 grados y murió al día siguiente por enfermedad relacionada con el calor.

El hecho de que su muerte se podía haber prevenido por completo hace que la misma sea si cabe aún más trágica. Las muertes relacionadas por calor se pueden evitar si los empleadores usan precauciones de sentido común, y si sus empleados entienden los signos de peligro.

Agua

Durante esta ola de calor, OSHA exhorta a los empleadores que planifiquen programas de precauciones para reducir los riesgos de exposición al calor. Los pasos incluyen implementar procesos de aclimatación a los ambientes laborales calientes, dar frecuentes descansos de agua, permitir amplios periodos de descanso, y ofrecer espacios con sombra.

Uno de los problemas más comunes identificados en las muertes y enfermedades de trabajadores relacionadas con el calor es la falta de un programa de los empleadores para la prevención de los peligros del  calor y de aclimatación. Los pasos para prevenir enfermedades por calor incluyen:

  • Beber agua cada 15 minutos, incluso si no se tiene sed.
  • Descansar a la sombra para enfriarse.
  • Llevar un sombrero y ropa con tonalidades claras.
  • Reconocer los signos de las enfermedades por calor y saber qué hacer en emergencias.
  • Mantenerse atento a los compañeros de trabajo.
  • Acostumbrarse al calor con un enfoque de ‘tomársela suave” en los primeros días de trabajo en periodos de mucho calor.

Algunas personas asumen que un trabajador no está en riesgo de golpe de calor si todavía está sudando. Esto no es verdad. Puedes estar sudando y todavía tener un golpe de calor. Un síntoma común de un golpe de calor son los cambios mentales tales como confusión o irritabilidad. Un golpe de calor es una emergencia. Los empleados deben saber que deben llamar al 911 y alertar a un supervisor lo antes posible nada más se observe la posibilidad de un golpe de calor.

Para aprender más sobre los síntomas de insolación, consulte el Manual Rápido de Insolación de OSHA. El riesgo de estrés térmico aumenta para trabajadores de 65 años y mayores, los que tienen sobrepeso, y para los que tienen dolencias cardiacas, tienen alta presión arterial o toman medicamentos.

Recuerde siempre que el trabajo a plena luz del sol, como el que realizaba el jardinero en Missouri, puede aumentar los índices de calor en 15 grados Fahrenheit. Esto significa que si la temperatura es de 95 grados, se sentirá bajo directa luz solar como si hicieran 110. Los empleadores y los trabajadores pueden realizar un seguimiento del índice de calor en su lugar de trabajo utilizando la aplicación gratuita de OSHA sobre Seguridad ante el Calor, que está disponible para dispositivos iPhone y Android.

Y no se olvide de los que trabajan en ambientes interiores calientes, tales como panaderías, almacenes y salas de calderas. Ellos también están en riesgo cuando las temperaturas suben.

Miles de trabajadores sufren cada año los efectos de la exposición al calor. Algunos mueren incluso debido a ello. Superemos la amenaza del calor con agua extra, descanso y sombra,  y asegurémonos que cada trabajador regrese sano y salvo a sus hogares.

Rhonda Burke es especialista de información pública del departamento de Trabajo de EE.UU. en Chicago. Encuentre más información útil en la página del calor de OSHA.

 


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Consumption of a glass of water with a pinch of salt will help during summers (it prevents dehydration)

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