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Chair of Chicago Women in Trades: Plumber in Chicago Local 130 UA

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Headshot of Cristina Barrillas

Cristina Barillas met Deputy Secretary of Labor Julie Su in October at an event for Latina Equal Pay Day – the day that marks how many months into the year it takes Latinas to earn the same amount as their non-Hispanic white male counterparts in the year before. We asked Cristina to share her experience as a woman who worked her way into a profession traditionally segregated by race and gender, and what that good job means to her and her family: 

Tell us about yourself. How did you choose this field of work? 

I always find this funny when asked. I believe plumbing choose me, not me it. It was at a point in my life when I needed a job that was more stable, and at that same time a friend suggested I try getting into the trades. In 1998 I applied to both the Electricians Local 134 IBEW and Plumbers Local 130 UA. In January of 2000, I had just reapplied for the electricians and was about to reapply to the plumbers, when I received my acceptance letter to Local 130. 

What is your favorite part of the job?

This has changed over the years. I am thrilled to build something, fix something or even diagnose a problem, but it’s not just the work. What I love more is the sisterhood and brotherhood of helping my fellow plumbers succeed. That is what my motto is: “I am here to make your journey better than mine.” 

What resources – job trainings, career development, etc. – did you use?

I wasn’t introduced to Chicago Women in Trades (CWIT) until 2003 and since then I have always participated as much as I can. When people ask me for assistance in getting their daughter, sister or friend into plumbing, I always suggest going through CWIT Technical Opportunities Program (TOP). There is nothing like CWIT TOP. You can learn about every trade, and not only by reading or meeting a person in a trade, but hands on. A woman can determine what trade would best suit her, and then start creating her own sister group with the other ladies in the program. CWIT is a vital organization. Besides TOP, it is a safe space for women to continue learning their trade with other sisters and a space with no fear of judgement, rejection or harassment. I have heard many sisters call CWIT “home.” 

We also formed Women of 130, a group specifically for Local 130 women (apprentices, journeymen or retirees). We saw a need to ensure that women could complete the program and remain in the local to finish out their career. We have seen many sisters fall victim to the ebbs and flows of our trade, so we created an environment where our sisters felt encouraged, supported and accepted.

What would you say to a woman who wants to join your industry but is hesitant? 

I would tell her to get in touch with CWIT or any similar organization. If you want to start in a trade or you’re curious about the trade, this is where you start. CWIT will introduce you to the trades, they will help fill out the applications, they will help you study (for both the written and physical exam), and they will encourage you. Plus, it’s a great way to meet women that are in the trades, doing what one day you could possibly be doing. As far as plumbing, I would tell her, “I love my trade, my sisters, my brothers, there is nothing like the fulfillment of plumbing, 'we protect the health of the nation.'” 

 

Editor's note: Chicago Women in Trades is also a WANTO grantee. Learn more about the U.S. Department of Labor's Women in Apprenticeship and Non-Traditional Occupations grant program.
 

 

¿Cómo elegiste este campo?

Siempre me& parece gracioso cuando me preguntan esto, porque siento que la "plomería" me escogió a mí y no al revés. Fue en un momento de mi vida en el que necesitaba un trabajo más estable y en ese momento una amiga me sugirió entrar al campo de la construcción. En 1998 solicité entrar en el programa de aprendizaje en el sindicato 134 de electricistas y al mismo tiempo al sindicato 130 de plomeros. En enero del 2000, cuando volví a solicitar entrar en el programa de electricistas, recibí la carta de aceptación del sindicato 130 de plomeros.  

¿Cuál es la parte favorita de su trabajo?  

Esto ha ido cambiado a través de los años. Me gusta construir, arreglar y diagnosticar un problema con mis manos, pero no es solamente el trabajo. Lo que me da más alegría es el poder ser parte de una hermandad en donde puedo ayudar tanto a mis hermanos, y especialmente a mis hermanas, a obtener resultados. Y ése es mi lema: "Estoy aquí para hacer tu viaje mejor que el mío".  

¿Qué recursos tales como entrenamientos o desarrollo profesional uso?  

No fue sino hasta el 2003 que supe de la organización "Chicago Women in Trades" (CWIT). Desde entonces he participado tanto como puedo. Cuando alguien me pide ayuda para que su hija, hermana o amiga pueda entrar en este campo (plomería) les sugiero que entren en CWIT Technical Opportunities Program (TOP). No hay nada como el CWIT TOP.  

Aquí se puede aprender sobre cualquier campo de construcción y no solamente leyendo sobre cada área sino meter las manos y conocer a otras mujeres que ya están en esos campos. Así una mujer puede escoger el campo o el área que más le convenga para empezar a crear su propia hermandad. CWIT es una organización muy vital e importante. Además, TOP es un lugar seguro donde las mujeres pueden continuar aprendiendo sobre su campo con otras mujeres sin el miedo a ser juzgadas, intimidadas, etc. Muchas de mis hermanas se sienten tan seguras que han llamado al CWIT su "casa".  

Nosotras también hemos formado un grupo específicamente para las mujeres del sindicato 130 llamado "Mujeres del 130". Nosotras vimos la necesidad de formar este grupo para asegurarnos que nuestras hermanas terminen este programa de aprendizaje y puedan tener una carrera. Nosotras hemos sido testigos de cómo nuestras hermanas han caído víctimas de los vaivenes de nuestro campo (plomería). Por eso hemos creado un ambiente en donde se sientan animadas y sobre todo apoyadas y aceptadas.  

¿Qué le diría a una mujer que quiere unirse a su industria pero que tiene dudas?  

Primero le diría que se ponga en contacto con el CWIT o cualquier otra organización similar. Si está interesada o tiene curiosidad en los campos de construcción, el CWIT es la mejor manera de empezar. CWIT te introduce en todos los campos de construcción, te ayuda a llenar la solicitud de entrada y te ayuda a estudiar para prepararse a tomar los exámenes escritos y físicos. Es más, es una buena manera de conocer a mujeres que ya están en estos campos haciendo lo que tú en un futuro puedes estar haciendo. Acerca de mi campo "plomería", yo diría: "Me encanta mi campo, mis hermanas, mis hermanos, no hay nada mejor (para mí) que la plomería", nosotros "Protegemos la salud de la nación".  

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