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Strengthening Protections for Workers in the H-2B Visa Program

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Four different workers in work gear.

Each year, thousands of workers come to the U.S. temporarily under the H-2B Visa Program to work in a variety of industries that need extra help during peak seasons, such as hospitality, amusement and entertainment, food processing, landscaping and construction. These workers are uniquely vulnerable to workplace abuses because their ability to work in the United States is directly tied to their jobs.

Due to a fear of losing their jobs or reprisal based on their immigration status, workers with H-2B visas may be less likely to file complaints or speak out against workplace violations. As the U.S. makes a historic economic recovery from the devastating effects of the COVID-19 pandemic, it is critical that we continue to focus on ensuring that the rights of workers with H-2B visas are protected.

Just like U.S. workers, workers with H-2B visas have important rights that help ensure minimum labor standards and protect their wages and working conditions. Among other obligations specific to the H-2B visa program, employers must pay locally prevailing wages, pay for transportation to and from the jobsite from the country of origin, pay visa and related fees, and inform workers in writing about the work conditions.

Unfortunately, unscrupulous employers sometimes take advantage of these workers’ vulnerabilities. Sometimes employees arrive at the jobsite and realize that the employer has failed to comply with the terms of their contract. Employers sometimes fail to reimburse workers for travel to and from the United States or fail to count and pay for all hours of work. When workers do file complaints or otherwise speak out, some employers have tried to intimidate those workers through harassment, threats of deportation or other acts of retaliation.

The Wage and Hour Division is taking important steps to ensure that workers protected by the H-2B visa program know their rights and know where to turn for help, and that employers are aware of their obligations. Recently, we published these resources:

Field Assistance Bulletin Employment in Unapproved Job Classifications in the H-2B Visa Program

This bulletin reviews how employing H-2B workers in an unapproved job classification harms the United States and H-2B workforce, and the sanctions and remedies that we may implement to address those harms. Misclassifying workers in an unapproved job classification may lead to workers being paid an improper wage rate, and it undermines efforts to recruit U.S. workers.  

Field Assistance Bulletin Overtime Obligations Pursuant to the H-2B Program

This bulletin provides guidance on employers’ obligations to pay overtime to workers protected by the H-2B Visa Program provisions, as most of these workers are entitled to overtime pay at a premium rate.

Field Operations Handbook Chapter 46: Enforcement of H-2B Provisions of the INA 

This chapter provides policy guidance on employer obligations and worker rights provided by the H-2B Visa Program, and serves as a resource for employers seeking to do the right thing and for workers who think their rights may have been violated.

We’re also continuing to enforce worker protections under the H-2B Visa Program. For example:

  • A Vermont roofing company paid over $97,000 in back wages and more than $28,000 in penalties for multiple violations, including failing to pay the required rate for roofers and failing to reimburse workers for transportation costs to and from the United States.

  • In New York, two commonly owned hotel management companies paid $210,000 in back wages and civil money penalties after investigators found that the employer failed to hire U.S. applicants for the job opportunities as required, underpaid housekeeping workers, employed H-2B workers in construction and maintenance duties without paying the corresponding prevailing wage rate, and failed to inform workers of housing costs that would be deducted from their pay, among other violations.

  • Litigation against a Texas-based horse trainer resulted in a judgment of over $600,000 in back wages, damages and penalties after a New York-based investigation revealed that the employer failed to properly pay both H-2B workers and U.S. workers who cared for thoroughbred horses.

  • In Minnesota, a lawn care and snow removal company paid $118,950 in back wages and $38,688 in liquidated damages, and was debarred from participation in the H-2B visa program after committing several violations, including requiring H-2B workers pay up to $800 to the employer as a condition of employment, making deductions for housing that resulted in a profit for the employer, and failing to reimburse travel to and from the United States.

Workers with H-2B visas deserve all of the pay and protections the law requires. The Wage and Hour Division encourages employees, stakeholders and employers to examine the newly published guidance and call the agency’s toll-free helpline at 866-4US-WAGE for assistance. Learn more about the H-2B program.

 

Jessica Looman is the acting administrator for the Department of Labor’s Wage and Hour Division. Follow the agency on Twitter: @WHD_DOL.

 
 

Fortaleciendo las Protecciones para Trabajadores en el Programa de Visas H-2B

Por: Jessica Looman

Cada año, miles de trabajadores vienen temporalmente a los Estados Unidos bajo el Programa de Visas H-2B para trabajar en varias industrias que necesitan trabajadores adicionales durante las temporadas altas, como en la hospitalidad, entretenimiento, procesamiento de alimentos, paisajismo y construcción. Estos trabajadores son vulnerables a los abusos en el trabajo porque su habilidad de trabajar en E.E.U.U esta directamente relacionada con sus trabajos.

Debido al temor de perder sus trabajos o represalias por su estatus migratorio, los trabajadores con la visa H-2B son menos propensos a reportar quejas y violaciones en el lugar de trabajo. A medida que E.E.U.U. logra una recuperación económica histórica de la pandemia de COVID-19, es fundamental que continuemos enfocándonos en garantizar y proteger los derechos de trabajadores con visas H-2B.

Al igual como trabajadores estadounidenses, los trabajadores con visas H-2B tienen derechos que garantizan estándares laborales mínimos y protecciones de sus salarios y condiciones de trabajo. Entre las obligaciones específicas del Programa de Visas H-2B, los empleadores deben pagar los salarios prevalecientes al nivel local, pagar el transporte desde el país de origen al lugar de trabajo, pagar la visa y las tarifas relacionadas, e informar a los trabajadores por escrito sobre las condiciones de trabajo.

Desafortunadamente, los empleadores sin escrúpulos se aprovechan de las vulnerabilidades de estos trabajadores. A veces, trabajadores llegan al lugar de trabajo y se dan cuenta de que el empleador no ha cumplido con los términos de su contrato. Los empleadores a veces no reembolsan a los trabajadores por los viajes hacia y desde los Estados Unidos o no cuentan y pagan todas las horas de trabajo. Cuando los trabajadores presentan quejas, algunos empleadores tratan de intimidar a esos trabajadores a través del acoso, las amenazas de deportación u otros actos de represalia.

La División de Horas y Salarios está tomando medidas para garantizar que los trabajadores protegidos por el programa de visas H-2B conozcan sus derechos y dónde acudir en busca de ayuda, y que los empleadores estén al tanto de sus obligaciones. Recientemente, publicamos estos recursos:

Boletín de Asistencia de Campo sobre Empleo en Clasificaciones de Trabajo No Aprobadas en el Programa de Visas H-2B

Este boletín es sobre cómo el empleo de trabajadores H-2B en una clasificación de trabajo no aprobada perjudica a los Estados Unidos y a la fuerza laboral H-2B, y las sanciones y remedios que podemos implementar para abordar esos daños. Clasificar erróneamente a los trabajadores en una clasificación de trabajo no aprobada puede llevar a que a los trabajadores se les pague una tasa salarial inadecuada, y socava los esfuerzos para reclutar trabajadores estadounidenses.

Boletín de Asistencia de Campo sobre Obligaciones de Horas Extras de Conformidad con el Programa H-2B

Este boletín proporciona orientación sobre las obligaciones de los empleadores de pagar horas extras a los trabajadores protegidos por el Programa de Visas H-2B, ya que la mayoría de estos trabajadores tienen derecho al pago de horas extras a una tarifa de prima.

Manual de Operaciones de Campo Capítulo 46: Aplicación de las disposiciones H-2B de la INA

Este capítulo proporciona orientación política sobre las obligaciones del empleador y los derechos de los trabajadores proporcionados por el Programa de Visas H-2B, y sirve como un recurso para los empleadores que buscan hacer lo correcto y para los trabajadores que piensan que sus derechos pueden haber sido violados.

 

También continuamos haciendo cumplir las protecciones de los trabajadores bajo el Programa de Visas H-2B. Por ejemplo:

 

Los trabajadores con visas H-2B merecen todo el pago y las protecciones que la ley requiere. La División de Horas y Salarios alienta a los empleados, partes interesadas y empleadores a examinar la guía recientemente publicada y llamar a la línea de ayuda gratuita de la agencia al 866-4US-WAGE para obtener ayuda. Obtenga más información sobre el programa H-2B.

 

Jessica Looman es la administradora interina de la División de Salarios y Horas del Departamento de Trabajo. Siga a la agencia en Twitter: @WHD_DOL.

 

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