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Getting Hard-Earned Wages into the Hands of Farmworkers

En español

Wage and Hour investigator Juan Coria stands in a field. Workers are visible on a tractor behind him.

To highlight our efforts to make sure farmworkers get the wages they earn, acting Wage and Hour Division Administrator Jessica Looman is on the road this week in the Southeast region, one of America’s most productive agricultural areas. She’s here to visit agricultural stakeholders and provide compliance assistance as the division’s enforcement of agricultural labor laws ramps up for the summer.

There’s no better place for her to emphasize farmworkers’ rights than in the Southeast, which employed more H-2A workers than any other region in the country as of March 2022. Because of the Southeast’s large agricultural industry and its extensive use of the H-2A visa program, our agency has made enforcement of labor laws in agriculture a priority for the region.

To carry out its mission to protect workers’ rights, the Wage and Hour Division uses every available tool to ensure workers receive the wages they are owed. In certain agriculture cases, we have an additional tool to help us get wages into the hands of the farmworkers who earned them: liquidating H-2A labor contractor surety bonds.

Under the H-2A visa program, every H-2A labor contractor must obtain a surety bond based on the number of workers to be employed. The bond is a contract in which a surety, typically an insurance or bonding company, assumes liability for the H-2A labor contractor’s unmet financial obligations to its workers. The Wage and Hour Division can – and does – liquidate these surety bonds to recover wages owed to H-2A workers, farmworkers engaged in corresponding employment, and U.S. workers improperly rejected, laid off, or displaced because of H-2A violations. To date, we have collected nearly $1 million nationwide from liquidating surety bonds with additional collection actions pending.

I’m proud to say that our Southeastern offices have been pioneers in the use of liquidated surety bonds to get back wages into the hands of agricultural workers. From Florida to Georgia to North Carolina, we have liquidated surety bonds to collect significant amounts of back wages for many farmworkers. Not only that, but we have assessed hundreds of thousands of dollars in civil penalties and debarred multiple farm labor contractors from participating in the H-2A visa program after discovering violations of workers’ rights.

These efforts ensure that workers owed back wages are compensated when an employer fails to meet their responsibilities. During the past five years, the amount of back wages owed and the number of workers owed back wages increased significantly in H-2A investigations. In 2021, we assessed more than $5.8 million in back wages for 7,430 workers in H-2A cases alone.  

With the agricultural industry in full swing as summer begins, it’s a great time to think about the rights of farmworkers who work so hard to cultivate the fruits and vegetables on our kitchen tables. Farmers, farm labor contractors and farmworkers can check out the free resources available on our website – in English and Spanish – to learn about workers’ rights and the responsibilities of agricultural employers and labor contractors. Employers should review the Migrant and Seasonal Agricultural Worker Protection Act eligible farm labor contractor list and H-2A debarment list before contracting for agricultural labor.

To speak with a trained professional about farmworkers’ rights, call our toll-free helpline at 866-4US-WAGE (487-9243). We answer calls confidentially and in more than 200 languages, regardless of a caller’s immigration status.

Juan Coria is the Southeast regional administrator for the Department of Labor's Wage and Hour Division. Follow the division on Twitter at @WHD_DOL.

 

Poniendo los salarios duramente ganados en manos de los trabajadores agrícolas

Por Juan Coria

Para resaltar nuestros esfuerzos para asegurarnos de que los trabajadores agrícolas reciban los salarios que ganan, la Administradora Interina de la División de Horas y Salarios, Jessica Looman, está de viaje esta semana en la región sureste, una de las áreas agrícolas más productivas de Estados Unidos. Ella está aquí para visitar a las personas instrumentales en la industria agrícolas y brindar asistencia de cumplimiento a medida que la división aplica las leyes laborales agrícolas para el verano.

No hay mejor lugar para que ella enfatice los derechos de los trabajadores agrícolas que en el sureste, que empleaba a más trabajadores H-2A que cualquier otra región del país a partir de marzo de 2022. Debido a la gran industria agrícola del sureste y su uso extensivo del programa de visa H-2A, nuestra agencia ha hecho de la aplicación de las leyes laborales en la agricultura una prioridad para la región.

Para llevar a cabo su misión de proteger los derechos de los trabajadores, la División de Horas y Salarios utiliza todas las herramientas disponibles para garantizar que los trabajadores reciban los salarios que se les deben. En ciertos casos de agricultura, tenemos una herramienta adicional que nos ayuda a hacer que los salarios lleguen a manos de los trabajadores agrícolas que los ganaron: liquidar las fianzas de garantía de contratistas laborales H-2A.

Bajo el programa de visa H-2A, cada contratista laboral H-2A debe obtener una fianza basada en la cantidad de trabajadores a emplear. La fianza es un contrato en el que una garantía, generalmente una compañía de seguros o de fianzas, asume la responsabilidad por las obligaciones financieras no cumplidas del contratista laboral H-2A con sus trabajadores. La División de Horas y Salarios puede, y lo ha hecho, liquidar estas fianzas de garantía para recuperar los salarios adeudados a los trabajadores H-2A, trabajadores agrícolas involucrados en el empleo correspondiente y trabajadores estadounidenses rechazados, despedidos o desplazados indebidamente debido a violaciones H-2A. Hasta la fecha, hemos recaudado casi $1 millón a nivel nacional por la liquidación de fianzas con acciones de cobro adicionales pendientes.

Me enorgullece decir que nuestras oficinas del sureste han sido pioneras en el uso de fianzas liquidadas para recuperar los salarios de los trabajadores agrícolas. Desde Florida hasta Georgia y Carolina del Norte, hemos liquidado fianzas para cobrar cantidades significativas de salarios atrasados ​​para muchos trabajadores agrícolas. No solo eso, sino que hemos calculado cientos de miles de dólares en sanciones civiles y hemos prohibido a varios contratistas de trabajo agrícola participar en el programa de visas H-2A después de descubrir violaciones de los derechos de los trabajadores.

Estos esfuerzos aseguran que los trabajadores adeudados sean compensados ​​cuando un empleador no cumple con sus responsabilidades. Durante los últimos cinco años, la cantidad de salarios atrasados ​​y la cantidad de trabajadores adeudados por salarios atrasados ​​aumentó significativamente en las investigaciones H-2A. En 2021, calculado más de $5.8 millones en salarios atrasados ​​para 7430 trabajadores solo en casos H-2A.

Con la industria agrícola en pleno apogeo al comenzar el verano, es un buen momento para pensar en los derechos de los trabajadores agrícolas que trabajan tan duro para cultivar las frutas y verduras en las mesas de nuestra cocina. Los agricultores, los contratistas de mano de obra agrícola y los trabajadores agrícolas pueden consultar los recursos gratuitos disponibles en nuestra página web, en inglés y español, para conocer los derechos de los trabajadores y las responsabilidades de los empleadores agrícolas y los contratistas de mano de obra. Los empleadores deben revisar la lista de contratistas de mano de obra agrícola elegibles de la Ley de Protección de Trabajadores Agrícolas Migratorios y de Temporada y la lista de inhabilitación H-2A antes de contratar mano de obra agrícola.

Para hablar con un profesional capacitado sobre los derechos de los trabajadores agrícolas, llame a nuestra línea de ayuda gratuita al 866-4US-WAGE (487-9243). Respondemos llamadas de manera confidencial y en más de 200 idiomas, independientemente del estado migratorio de la persona que llama.

Juan Coria es el Administrador Regional del Sureste de la División de Horas y Salarios del Departamento de Trabajo. Siga a la división en Twitter en @WHD_DOL.

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